Predlagani orbiter bi lahko preiskal ocean pod Saturnovo lunino Titanom

Titanova grafika

Ledena lupina ločuje Titanovo organsko bogato površino od tekočega oceana. Če organski material uspe prodreti v to lupino in odpotovati v vodo pod njim, bi lahko zagotovil potrebne sestavine za razvoj življenja, kakršnega poznamo. (Zasluga za sliko: A. D. Fortes / UCL / STFC)



Ko je NASA-ina misija Cassini prispela na Saturn, se je skozi meglico, ki obdaja največjo luno prstanastega planeta, Titan, pritisnila in razkrila kompleksen svet, prekrit s tekočino, ki lahko podpira življenje. Zdaj raziskovalci predlagajo vrnitev na Titan z nalogo, ki bi raziskala ne le tekoči metan in etan na njegovi površini, ampak tudi ocean pod njim.

'Resnično je pomembno, da se vrnemo na Titan,' je Michael Malaska aprila povedal kolegom znanstvenikom na znanstveni konferenci o astrobiologiji v Mesi v Arizoni. Malaska, raziskovalec v laboratoriju za reaktivni pogon, je del ekipe, ki predlaga Oceanus, misijo, katere cilj je preučiti nastanitev Lune.



'To je res fantastičen svet, ki je popolnoma bogat z organsko kemijo,' je dejala Malaska. 'Videti je, da bi to lahko bilo zanimivo mesto za življenje na enak način kot Evropa in Enceladus.' [ Ledene vodne lune, ki bi lahko gostile življenje (infografija) ]

Okeanski svet

Aprila je bil Oceanus prijavljen kot del NASA -jevega natečaja Misije New Frontiers. The Program New Frontiers poskuša raziskati sončni sistem s pogostimi misijami vesoljskih plovil srednjega razreda, ki se ukvarjajo z osredotočenimi raziskavami. Poleg oceanskih svetov Titan in Enceladus je trenutni krog predlaganih raziskav vsebuje cilje, ki vključujejo vrnitev vzorca z lune ali kometov, študijo Saturna ali Venere ali srečanje s trojanskimi asteroidi zunanjega sončnega sistema. S preučevanjem organskega materiala in krajinskih značilnosti ter zajemanjem podrobnejših slik bi Oceanus raziskal organski in metanski cikel na Titanu ter preučil, kaj se dogaja pod površjem.



Titan se ponaša z zanimivo površino z organsko meglicami in tekočimi tekočinami. S svojo prisotnostjo tekočine, ki jo poganja sončna energija, je planet zelo podoben Zemlji. Namesto vode pa v Titanovem ozračju in na površini prevladujeta metan in etan. Prisotnost teh ogljikovodikov v zgornji atmosferi tvori tisto, kar je Malaska imenovala 'kompleksna tovarna organskih kemikalij', medtem ko je edini sončni sistem razen Zemlje, ki vsebuje tekoča jezera in reke.

Nekateri znanstveniki so predlagali, da bi se lahko življenje, ki je morda sledilo povsem drugačni poti, kot je na Zemlji, razvilo na Titanu.



Tri potrebne sestavine za življenje, kot ga poznamo, so organski material, vir energije in vode. Titanova zunanjost ima prva dva: energijo, ki priteče s sonca, lahko ujamemo v obliki visoko energijskih molekul. 'Na to si skoraj misliš kot na mano iz nebes,' je dejala Malaska.

Čeprav površina ne vsebuje tekoče vode, to ne pomeni, da je ni na Luni.

'Ne pozabite, da je Titan oceanski svet,' je dejala Malaska - pod površjem je potencialno velik ocean tekoče vode.

V paru z bogato organsko površino bi lahko ta ocean zagotovil dom za tako zanimivo življenje kot dve najbolj znani oceanski luni, Saturnov satelit Enceladus in Jupitrova luna Europa. Vsi trije imajo ledeno plast, ki ščiti njihov ocean, čeprav Titanova leži pod bogato organsko površino.

Medtem ko se morata Evropa in Enceladus zanašati na interakcijo s skalo, da bi ustvarila bivalno okolje, kjer bi se lahko razvijalo življenje, je Malaska dejala, da bi Titanov ocean lahko dobil malo pomoči s površja, ki je tudi potencialni dom za življenje. Prejšnji poskusi so pokazali, da izpostavljanje simulirane organske titane vodi generira nekatere molekule, potrebne za življenje, kot ga poznamo, na primer aminokisline in nukleobaze.

Oceanus bi poglobljeno preiskal površinske značilnosti, ki jih je identificiral Cassini, na primer sume ledenih vulkanov, mesta udarcev in druge znake tektonskih procesov. Vesoljsko plovilo bi tudi pregledalo ledeno lupino, da bi ugotovilo, ali je konvektivno, pri čemer se topel material dviga in hladnejši material tone. Konvekcija bi lahko pomagala prenašati površinski material skozi led in v ocean ter prinesti vodo na površje.

Možno je celo, da bi površina lahko vplivala na samo jedro planeta. 'To je ena od stvari, ki jih želimo ugotoviti - ali obstaja stik z jedrom ali je toliko ledu, da je [ocean] dejansko zaprt,' je dejala Malaska. [ Oglejte si, kako se oblaki metana vrtijo na Saturnovi luni, na Titanovem nebu (video) ]

Titan, skrivnostna Saturnova luna, pokrita z oblaki, je obročasti planet

Titan, skrivnostna Saturnova luna, pokrita z oblaki, je največja luna s prstanom. V infografiki Space.com izveste dejstva o težkem ozračju Titana, jezerih ogljikovodikov in možnosti življenja.(Zasluga za sliko: Karl Tate, sodelavec SPACE.com)

Če bi izbrali misijo, bi Oceanus dve leti krožil okoli Saturna in naredil prelete Titana, je dejala Malaska. Potem bi se ustalil v dveletni orbiti okoli te lune.

Vesoljsko plovilo bi imelo tri instrumente, ki bi pomagali preučiti površino in podzemlje. Masovni spektrometer bi analiziral kemijo najtežjih molekul v ozračju, da bi razumel njihovo medsebojno delovanje, je dejala Malaska. Infrardeča kamera bi spremljala, kako se organski material premika po površini, in potencialno, kako je v interakciji z vodo v bližini površine. Radarski višinomer bi preučil tektonsko aktivnost.

Skupaj instrumenti ne bi le zagotovili vpogleda v površino, ampak tudi v tem, kako bi material lahko krožil skozi skorjo skozi geološke procese, kar bi 'gradnikom življenja omogočilo okolje, bogato z vodo', je dejala ekipa v njen povzetek .

'Sledite organskemu'

Preden je Cassini leta 2004 zagledal, je Titan ostal zaščiten za meglico organskega materiala. Vesoljsko plovilo je razkrilo zanimivo površino z morji metana in etana; reke ; ter delte in sipine (da ne omenjam 'čarobnih otokov', ki se pojavijo in izginejo).

'Cassini je razkril popolnoma čudovito pokrajino, ki je tuja in bizarna, a tudi podobna Zemlji,' je dejala Malaska.

Čeprav je Cassini razkril vpogled v značilnosti lune, so njene podobe lahko razrešile le največje značilnosti velikosti kilometrov. Oceanus bi izkoristil orbito okoli Titana za zajem veliko bolj podrobnih slik, do 82 čevljev (25 metrov) na slikovno piko.

Študija Titana bi lahko zagotovila vpogled v zgodnjo Zemljo. Po mnenju Malaska je lahko luna, bogata z metanom, analog našega planeta, še preden se je dvignil kisik.

'Učinkovito bi se s današnjim odhodom na Titan lahko vrnili v časovni stroj na zgodnjo Zemljo,' je dejal.

Medtem ko je Zemlja v celoti povezana z vodo, Titan govori o ogljikovodikih. To je pot, ki jo Malaska in njegovi kolegi nadaljujejo z Oceanusom.

'Preučevali bomo molekule iz njihovega vira,' je dejal Malaska. 'Torej bomo učinkovito sledili organskim.'

Sledite Noli Taylor Redd na @NolaTRedd , Facebook , oz Google+ . Sledite nam na @Spacedotcom , Facebook ali Google+ . Prvotno objavljeno dne Space.com .