NASA -jev novi znanstveni vodja Curiosity Roverja prevzema odgovornost na Marsu

Ashwin Vasavada, na novo napovedani programski znanstvenik za NASA

Ashwin Vasavada, na novo napovedani programski znanstvenik za misijo NASA -jevega znanstvenega laboratorija Mars. Ob njem je obsežen model roverja Curiosity. (Zasluga za sliko: NASA/JPL-Caltech)



PASADENA, Kalifornija - Ashwin Vasavada ve, da mora napolniti kar nekaj velikih čevljev.

Vasavada je na novo imenovani projektni znanstvenik za NASA Mars rover Curiosity , zadolžen za ekipo skoraj 500 raziskovalcev, razširjenih po vsem svetu. Nasledil je Johna Grotzingerja, ki je v zadnjih nekaj letih vodil radovednost do nekaterih velikih najdb - vključno z odkritjem, da bi Mars v starodavni preteklosti lahko podpiral življenje mikrobov.



'Vodenje te velike ekipe je velik korak; ni nikogar več. Denar se pri meni ustavi, «je Vasavada povedal za Space.com s krivim smehom. 'Hitrost uspeha in znanstvenih dosežkov sta bila tako velika, da človeka kar malce vznemirja, da jih nadaljuje!' [ Največja odkritja Curiosityja (doslej) ]

Menjava vlog

Rover Curiosity velikosti avtomobila je pristal na Marec avgusta 2012 pod Grotzingerjevim vodstvom. Vasavada, ki ima sedež v NASA -jevem laboratoriju za reaktivni pogon (JPL) tukaj v Pasadeni, je bil do zdaj namestnik znanstvenega sodelavca.



V tej vlogi se je Vasavada osredotočil na znanstvene operacije. Delal je na misiji Curiosity v višini 2,5 milijarde dolarjev - uradno znani kot Mars Science Laboratory (MSL) - že več kot desetletje in pozna rover in njegove podsisteme kot le nekateri drugi.

„V zadnjih nekaj letih sem se zelo osredotočil na operacije. Zagotavljanje nemotenega delovanja je vzelo večino mojega časa, «je dejal. 'Vsak dan morate' hraniti 'rover in to je neverjetno kompleksen proces, ki analizira podatke in sodeluje z inženirji, da bi povečali donos znanosti. Vsak dan je sto vprašanj in možnih težav, ki jih je treba preveriti. '



Na splošno znanstvenik projekta olajša delo devetih glavnih raziskovalcev (PI). Vsak PI je pritrjen na instrument na krovu roverja. [Kviz 'Radovednost': Kako dobro poznate Nasin najnovejši Mars Rover? ]

'John je veliko delal na strani analize podatkov, pri čemer je spremljal vse različne stvari, na katerih so ljudje delali, in jih spodbudil k različnim raziskavam,' je dejal Vasavada, ki je doktor znanosti. s Kalifornijskega tehnološkega inštituta (Caltech). 'Poskrbel je za sodelovanje in vodil interakcije med člani ekipe.' Zdaj bom naredil veliko več tega. '

Na vprašanje o lastnih znanstvenih prizadevanjih na misiji je Vasavada opozoril, da je bil skupaj z ekipo MSL soavtor številnih člankov, a da mu je vodenje znanstvenih operacij res vzelo večino časa v vlogi namestnika.

'Veselim se, da se bom bolj poglobil na znanstveno plat,' je dejal. 'Morda ne delam veliko svoje znanosti, zdaj pa lahko igram manjšo vlogo pri 50 različnih raziskovalnih projektih. Vse je neverjetno razburljivo. '

MSL je ogromen projekt, ki je po oblikovanju vodstva bolj podoben misijam orbiterjev zunanjih planetov, kot je misija Cassini-Huygens za 3,2 milijarde dolarjev, ki je bila namenjena Saturnu, kot prejšnjim prizadevanjem Mars roverja. Zadnja NASA -ina misija roverjev, ki je januarja 2004 spustila roverje Spirit in Opportunity na Rdeči planet, je imela edino PI: Steve Squyres z Univerze Cornell.

'Kljub temu je takšna misija roverja bolj podobna odpravi kot misiji orbiterja. Vsak dan se morate odločiti, ali se boste odpravili na ta hrib ali tisti in kje se boste morda želeli ustaviti, «je dejal Vasavada. 'Na misijah orbiterja lahko pogačo razdelite vnaprej in v vročini trenutka manj komunicirate, če želite. Med določeno orbito Cassinija Saturn , na primer, ta instrument dobi tri ure, ta dobi dve itd. Potem lahko ljudje odidejo in naredijo svoje. Na misiji roverja so vsi instrumenti v enem stroju in vsi se morajo strinjati, ali zavijemo desno ali levo, ali raziščemo to skalo ali tisto. Zahteva veliko več usklajevanja v realnem času. '

Kot vedo bralci Space.com, se je Curiosity soočil z nekaterimi izzivi, ko je prečkal tla kraterja Gale proti velikemu Mount Sharp , njegova končna znanstvena destinacija. Kolesa roverja so na primer absorbirala bistveno več škode, kot so pričakovali člani ekipe misije med dolgim ​​pohodom do podnožja gore, ki je bilo konec septembra 5,5 kilometrov.

Vasavado sem vprašal o blaginji Curiosityja, ko se je začelo razširjeno poslanstvo.

'Naš prihod na Mount Sharp je sovpadel z našo večjo rešitvijo vprašanja poškodb koles,' je dejal. 'Dobil sem zdravega roverja, tam smo, kjer želimo biti, in veliko je še za narediti.'

Ali so na seznamu za spremljanje še kakšne druge mehanske ali elektronske težave, ko Curiosity začne raziskovati Mount Sharp?

'Brez stvari, ki jih je težko napovedati, na primer, kaj se zlomi ali obrabi,' je dejal Vasavada. 'Vemo, da RTG [ radioizotopski termoelektrični generator ] se bo vir energije sčasoma poslabšal. V naslednjih dveh do štirih letih bomo lahko delovali na splošno z istim tempom poslovanja in enakim proračunom za energijo, na katerega smo se navadili. Potem pa bomo imeli omejeno diskrecijsko energijo in morali bomo nekaj dejavnosti, ki bi jih lahko opravili v enem samem dnevu, razdeliti na več dni. To je omejitev tega roverja v nasprotju z nečim, kot je MER, ki uporablja sončne celice.

'Ustvarja dodaten časovni pritisk, zato močno pritiskamo,' je dodal. 'Želimo v celoti izkoristiti proračun velike moči, ki ga imamo zdaj.'

Raziskovanje Mount Sharp

Ko se radovednost premika po vznožju gore Sharp, naleti na nove priložnosti. Eden od novih dejavnikov je sposobnost združevanja podatkov iz instrumenta CRISM (Compact Reconnaissance Imaging Spectrometer for Mars) na NASA -jevem Mars Reconnaissance Orbiter (MRO) z opazovanji 'zemeljske resnice' iz Curiosityja. Do tega podatkovnega partnerstva je prišlo pred kratkim med Curiosityjevo raziskavo izdanka, imenovanega Pahrump Hills. [ Najnovejše fotografije Marsa iz MRO ]

'Vzorec iz prve luknje, ki smo jo izvrtali na gori Sharp, se je izkazal za drugačno sestavo, kot smo jo videli doslej v misiji, in nekaj, kar bi lahko povezali z opazovanji CRISM iz MRO,' je dejal Vasavada. 'Do takrat je bila večina terena, ki smo ga pokrili, preveč prašna, da bi ga CRISM lahko odkril iz orbite, toda s skalami na gori Sharp bi lahko. Tako lahko zdaj izvajamo skupne preiskave z orbiterji. '

Vasavada in preostala znanstvena ekipa želijo, da bi se Curiosity pripeljal skozi vznožje gore Sharp in tam prebral skale, da bi izvedel, kako so se podnebje in okoljske razmere na Rdečem planetu sčasoma spremenile.

„Na stenah doline lahko vidimo podlago. Tako lahko tudi med vožnjo preučujemo stratigrafijo kamnin, «je dejal Vasavada. 'Upajmo, da bo to tako plodno kot v preteklosti, kjer smo videli delte in fluvialno okolje, ko smo se odpravljali proti gori Sharp', zaradi česar je bila vloga vode v lokalnih formacijah vse bolj jasna.

Decembra so znanstveniki misije objavili, da je instrument Curiosity SAM (vzorčna analiza na Marsu) na Marsu odkril organske kemikalije-ogljik vsebovane gradnike življenja, kakršnega poznamo-pa tudi skrivnostno skok atmosferskega metana .

Porast metana je zanimiv, saj je plin lahko pokazatelj biološke aktivnosti (čeprav so člani misije poudarjali, da metan nastajajo tudi z geološkimi procesi). [Iskanje življenja na Marsu v fotografijah]

Vasavada je dejal, da bo Curiosity občasno še naprej testiral metan, vendar bo vzorčil pogosteje, če se bo sezona Marsa ujemala s prejšnjimi trki metana.

'Prav tako moramo ohraniti vire znotraj SAM, ki so omejeni, zato ne moremo vsak dan vohati za metanom,' je dodal.

Grotzinger zapušča vodilno znanstveno delo na MSL, da bi prevzel mesto predsednika Caltechovega oddelka za geološke in planetarne vede, vendar temu ni povsem v redu.

'Ostajam kot član znanstvene skupine, tako v skupinah SAM in CheMin [instrument za kemijo in mineralogijo], kot tudi pri strateškem načrtovanju,' je dejal Grotzinger v ekskluzivnem intervjuju za Space.com, 'in se veselim zavihati rokave in se bolj vključiti v analizo znanstvenih podatkov. '

Medtem ko je Grotzinger dejal, da je pripravljen krmilo predati Vasavadi, bo pogrešal vidike misije.

'Sliši se banalno, vendar je to doživetje življenja, da lahko naredim nekaj, kar je tako napredno v zvezi s tehnologijami, in da lahko raziskujem starodavne rock zapise drugega planeta,' je dejal. 'Pogrešal bom izzive vodenja misije. Bilo je zabavno.'

Grotzinger je dodal: 'Ashwin je odlična izbira. Tako poglobljeno razume rover in je izjemno izkušen z operacijami in strategijami, ki smo jih uporabili pri upravljanju misije. Kot znanstvenik o atmosferi Ashwin prinaša veliko izkušenj, kako razlagati geološke, geokemijske in druge podatke, ki jih dobimo, ter zmožnost rekonstrukcije preteklega podnebja. '

Če ima Vasavada kakšno oklevanje, bi lahko šlo za zavezo, ki jo zahteva novo delovno mesto. 'To bo zame še bolj intenzivno obdobje. V JPL smo namenski kup, «je rekel v smehu. 'John, [namestnik znanstvenega sodelavca projekta] Joy Crisp in jaz sva bila pogosto zadnje tri prižgane luči v stavbi.'

Če se premaknemo naprej, bodo njegove luči morda gorele nekoliko dlje.

'Moje nove odgovornosti so veliko bolj osebne in vključujejo odnose z devetimi glavnimi raziskovalci, pri čemer pazim, da iz svoje znanosti dosegajo najboljše rezultate in da drug od drugega dobivajo tisto, kar potrebujejo. Prav tako si bom prizadeval rešiti vse spore. To je velika naložba v smislu časa in čustev. '

Utihnil je in dodal: 'Ampak kakšna priložnost & hellip; ne le enkrat v življenju, ampak takšnega, ki ga mnogi ljudje sploh ne dobijo. To bo neverjetno nekaj let in vredno bo vsega, kar je potrebno. '

Sledi nam @Spacedotcom , Facebook ali Google+ . Prvotno objavljeno dne Space.com .