Onkraj Plutona: Nasino vesoljsko plovilo New Horizons se odpravlja na naslednjo pustolovščino

Nova obzorja na objektu Kuiperjevega pasu 2014 MU69

Umetnikova ilustracija vesoljskega plovila New Horizons, ki leti ob objektu Kuiperjevega pasu 2014 MU69 1. januarja 2019 (Zasluge za sliko: NASA/JHUAPL/SwRI/Alex Parker)

Do Plutona in naprej!

Skoraj dve leti po zgodovinskem srečanju s pritlikavim planetom Plutonom se vesoljsko plovilo NASA New Horizons pripravlja na naslednjo veliko pustolovščino na ledenem obrobju sončnega sistema.



Zdaj je vesoljsko plovilo na poti do majhnega, starodavnega objekta, ki se nahaja približno 1 milijardo kilometrov daleč od Plutona v Kuiperjevem pasu. Ta oddaljena regija obdaja sončni sistem in je napolnjena z bilijoni ledenih kamnin, ki jih še ni treba raziskati. Novo tarčo je junij 2014 odkril vesoljski teleskop Hubble in jo poimenovali 2014 MU69.

Pluton, ki je uradno izgubil svoj planetarni status kmalu po izstrelitvi New Horizons leta 2006, je tudi objekt Kuiperjevega pasu (KBO) in največji te vrste. New Horizons je postalo prvo vesoljsko plovilo, ki je obiskalo sistem Pluton, ko je sonda 14. julija 2015 preletela škratov planet in njegove lune. [ Destinacijski Pluton: NASA -ina misija New Horizons v slikah ]

Umetnik

Umetnikova ilustracija Nasine sonde New Horizons, ki je julija 2015 letela skozi sistem Pluton.(Zasluga za sliko: Laboratorij za uporabno fiziko Univerze Johns Hopkins/Jugozahodni raziskovalni inštitut)

Svet odkritij

Vesoljsko plovilo je trajalo približno 16 mesecev, da je vse podatke preletelo s preleta Plutona, planetarni znanstveniki pa so imeli žogo s temi podatki.

'Prelet sistema New Horizons s sistemom Pluton je bil popolnoma uspešen, zdaj pa imamo vse podatke na tleh in se okoli tega postavljamo,' je dejal Alan Stern, glavni raziskovalec New Horizons na raziskovalnem inštitutu Southwest. na dogodku Facebook v živo v četrtek (19. januarja).

Zahvaljujoč podjetju New Horizons imajo znanstveniki zdaj globalni zemljevid Plutona in najbolj podrobne podobe bizarne, gorske pokrajine in ledenih vulkanov pritlikavega planeta. Visoki gorski verigi, ki jih vidimo na Plutonu, prav tako kažejo na nedavno geološko dejavnost na površini pritlikavega planeta.

New Horizons je dodatno osvetlil čudovito fotografijo velikega bazena v obliki srca (neuradno imenovanega 'Tombaugh Regio'), ki je hitro postal najbolj znana funkcija Plutona, ki je z neurjem vzel internet in očaral naslovnico več sto časopisov po vsem svetu. Znanstvena ekipa New Horizons je dejala, da Plutonovo 'srce' kaže na to prisotnost podzemnega oceana .

Prelet Plutona je bil tudi priložnost za preučevanje Plutonovih lun, zlasti Charona. Raziskovalci so odkrili, da sta Charon in Pluton med seboj zaklenjena, kar pomeni, da je ista stran lune vedno obrnjena proti pritlikavemu planetu in obratno. Posledično je Plutonovo srce vedno obrnjeno proti Charonu. Ogromna rdeča pika, odkrita na Charonovi površini, je razkrila, da Luna vzame nekaj svojega ozračja s Plutona.

'Ena stvar, ki smo jo odkrili, je, da so majhni planeti lahko tako zapleteni kot veliki planeti, kar je res razblinilo naša pričakovanja,' je dejal Stern in dodal, da nam vse nove ugotovitve s Plutona 'zmočijo apetit za prihodnje raziskovanje Kuiperjevega pasu' . '

Nova obzorja

Fotografija New Horizons Plutona, ki prikazuje območje v obliki srca, ki se zdaj neuradno imenuje 'Tombaugh Regio'(Zasluge za sliko: NASA/JHUAPL/SWRI)

Raziskovanje onkraj Plutona

Medtem ko ekipa še naprej analizira množico podatkov - nekaj, kar bi lahko trajalo več desetletij - je tudi zasedeno pri načrtovanju naslednje velike etape misije, preleta 2014 MU69 . To se bo zgodilo januarja 2019.

Pluton je največji objekt, za katerega je znano, da obstaja v Kuiperjevem pasu, vendar je MU69 veliko manjši in bolj reprezentativen za bilijone drugih KBO, je za Space.com povedala Kelsi Singer iz znanstvene skupine New Horizons. Pluton je s premerom 1.475 milj (2.370 km) primerljiv z velikostjo Severne Amerike, MU69 pa ima premer manj kot 45 km.

Toda MU69 ni samo kakšen stari KBO. Singer je dejal, da ima objekt posebno vrsto orbite, zaradi česar je verjetno vrsta predmeta, ki je prvobiten in je ostal od zgodnjega nastanka sončnega sistema. Zato menimo, da si bomo lahko ogledali, kakšni so bili gradniki sončnega sistema, če bi šli do tega posebnega objekta, ki ima posebno orbito. '

Ta režijski diagram sončnega sistema prikazuje New Horizons

Ta režijski diagram sončnega sistema prikazuje celotno pot in trenutni položaj New Horizons. Zeleni del črte prikazuje, kje je New Horizons že potoval, rdeča pa prihodnjo pot sonde do in izven objekta Kuiperjevega pasu 2014 MU69.(Zasluge za sliko: NASA/JHUAPL/SwRI)

Moč plutonija

Del utemeljitve za izbiro MU69 kot naslednjega cilja je bil ta, da ima dobro lokacijo glede na količino goriva, ki je ostala na vesoljskem plovilu New Horizons.

'MU69 se je izkazal za zelo zanimivega, vendar smo imeli tudi omejene možnosti,' je dejal Singer. 'S pomočjo vesoljskega teleskopa Hubble smo' iskali območje prostora, kjer je v vesoljskem plovilu ostalo dovolj goriva, da smo prišli do vseh predmetov, 'je dejala. Našli so se tri dobre potencialne tarče, druga dva pa sta bila 'tik na robu mesta, kjer je [vesoljsko plovilo] imelo dovolj goriva, da je lahko prišlo'.

Nova obzorja deluje na vir napajanja z radioaktivnim plutonijem, ki bi vesoljsko plovilo lahko preživelo sredi 2030-ih, je med dogodkom na Facebooku v živo povedal Glen Fountain, vodja projekta New Horizons, ki se srečuje z vodjo projekta v Laboratoriju za uporabno fiziko Univerze Johns Hopkins.

Toda po preletu leta MU69 leta 2019 vesoljskemu plovilu verjetno ne bo ostalo veliko goriva za posebne manevre, je dejal Singer. 'Ne bomo mogli zamenjati smeri, vendar bomo še vedno šli ven. Možno je, da bomo lahko opazovali še kakšne druge predmete, a nobenega še nismo identificirali. Zato bomo pazili, kaj bomo našli. '

Pripravite se na MU69!

Ekipa bo za zdaj ostala osredotočena na načrtovanje preleta MU69 in prebiranje podatkov iz Plutona. Raziskovalci morajo vsak korak vesoljskega plovila načrtovati daleč vnaprej; zaradi 6-urne zamude pri komunikaciji z oddaljenim vesoljskim plovilom sondi ne bodo mogli povedati, kaj naj stori v realnem času. Namesto tega mora ekipa programirati New Horizons vsaj nekaj mesecev vnaprej za vsako opazovanje in prenos podatkov.

Vesoljsko plovilo bo med potjo fotografiralo MU69, začenši s slikami pikice z eno slikovno piko od daleč, je dejal Singer. Med preletom se bodo New Horizons lahko še bolj približali MU69 kot pri Plutonu, saj ima majhen predmet veliko manjšo težo. To pomeni, da bodo imele fotografije MU69 višjo ločljivost kot fotografije Plutona. Pevka je dejala, da se ona in ekipa veselijo tega.

Aprila bodo New Horizons na polovici poti do MU69 iz Plutona, pred njimi je še 21 mesecev vesoljskih poletov.

Pošljite Hanneke Weitering e -pošto na hweitering@space.com ali ji sledite @hannekescience . Sledi nam @Spacedotcom , Facebook in Google+ . Izvirni članek o Space.com .