Po dveh letih na Marsu si NASA -in Curiosity Rover prizadeva za ogromno goro

Mars Rover Curiosity Selfie

NASA-jev rover Curiosity Mars je s kamero na koncu roke aprila in maja 2014 posnel več deset sestavnih slik, združenih v ta avtoportret, kjer je rover vrtal v tarčo peščenjaka, imenovano 'Windjana'. Rover 5. avgusta 2014 obeležuje 2 leti na Rdečem planetu. (Zasluge za sliko: NASA/JPL-Caltech/MSSS)



Pred dvema letoma ta teden je velik del sveta zadihal, ko je nebesni žerjav na raketni pogon po kablih spustil Nasin ogromen rover Curiosity na površje Marsa.

The drzen in brez primere manever je delal v noči na 5. avgust 2012 in izzval petice in hrupno veselje pri nadzoru misij v laboratoriju za reaktivni pogon vesoljske agencije (JPL) v Pasadeni v Kaliforniji, pa tudi ob ogledu zabav po vsem svetu.



Radovednost že dve leti preganja ta val navdušenja. Rover je v prvih nekaj mesecih delovanja odkril pomembna odkritja, kar je znanstvenikom pomagalo preoblikovati razumevanje Marsa, hkrati pa se je komaj oddaljilo od svojega pristajalnega mesta v kraterju Gale, širokem 96 milj (154 kilometrov). [ Najnovejše neverjetne fotografije Mars Roverja Curiosity ]

Člani misijonske skupine so navdušeni nad prihodnostjo, saj se Curiosity vse bolj približuje svoji končni znanstveni destinaciji-vznožju gore, ki je visoka 5,5 km (imenovana Mount Sharp).



Mobilni znanstveni laboratorij z jedrskim pogonom Curiosity že leta pluje po površini Marsa in išče razmere, ki so morda nekoč naredile Mars bivališče življenja. Poglejte, kako NASA

Mobilni znanstveni laboratorij z jedrskim pogonom Curiosity že leta pluje po površini Marsa in išče razmere, ki so morda nekoč naredile Mars bivališče življenja. V infografiki Space.com si oglejte, kako deluje NASA -in Mars rover Curiosity.(Zasluga za sliko: karl Tate, SPACE.com)



Nastanjen marec

Glavni cilj misije Curiosity v višini 2,5 milijarde dolarjev je ugotoviti, ali Marec je kdaj lahko podpiral mikrobno življenje.

Rover je našel nekaj namigov, ki kažejo na preteklo bivalnost, septembra 2012, ko se je preletel po starodavnem toku, za katerega znanstveniki pravijo, da je verjetno tekel neprekinjeno že pred več kot 1000 leti. Curiosity je nekaj mesecev kasneje po vrtanju v skale na mestu Yellowknife Bay sklenil posel.

Analiza izvrtanih vzorcev je pokazala, da je bil zaliv Yellowknife pred milijardami let razglašen za bivalno okolje, v katerem je verjetno voda dovolj prijazna za pitje, so povedali člani misije. Nadaljnja študija je pokazala, da je bilo območje jezerski in potočni sistem, ki je lahko podpiral preproste oblike življenja milijone let naenkrat. (Radovednost pravzaprav ni našla znakov življenja; ni bila zasnovana za takšno delo.)

Tako velika odkritja tako kmalu so bila malce presenečena, so povedali voditelji roverja.

'Znanstveno je krater Gale in zlasti ravnice okoli gore Sharp presegle vsa naša pričakovanja,' je za Space.com povedal namestnik znanstvenega sodelavca pri projektu Curiosity Ashwin Vasavada iz JPL. „Kraj je skozi svojo zgodovino samo pokrival in izklapljal voda. To je nekaj, česar na podlagi informacij, ki smo jih imeli le z orbite, pred pristankom nismo nikoli pričakovali. '

Groba cesta

Bilo pa je tudi nekaj neprijetnih presenečenj. Neravnost v kraterju Gale je povzročila davek na kolesih Curiosityja, ki so konec lanskega leta začeli zbrati zaskrbljujočo hitrost.

'Začelo se je zelo zaskrbljujoče, do te mere, da smo dejansko za nekaj tednov samo ustavili operacije, da smo nekako zadihali in razumeli, kaj se dogaja,' je dejal Vasavada.

Toda potem, ko so nekaj mesecev preučevali teren Rdečega planeta, izvajali simulirane vožnje v JPL -jevem 'Mars Yardu' in vadili različne tehnike vožnje s Curiosityjem - na primer včasih se vozijo nazaj - operaterji roverja mislijo, da imajo stvari zdaj pod nadzorom.

'To je problem, vendar je to nekaj, kar lahko obvladamo in dosežemo svoje poslanstvo točno tako, kot smo želeli,' je dejal Vasavada.

Gledamo naprej na goro Sharp

Medtem ko je Rover radovednosti je bila v prvem letu na Marsu precej sedeča, v drugem letu pa je resno sledila.

Robot je od dotika Rdečega planeta prevozil skupaj približno 9 km, od tega, da je julija 2013 zapustil Yellowknife proti gori Sharp, je prišlo približno 5 kilometrov, je dejal Vasavada. Ciljna lokacija v podnožju gore je še vedno oddaljena 3 do 4 km, misijonska ekipa pa pričakuje, da bo tja prispela do konca leta 2014, je dodal.

Načrt poziva Curiosity, da se povzpne po vznožju gore, ki verjetno ohranja zapis o prehodu Rdečega planeta iz razmeroma toplega in mokrega kraja v starodavni preteklosti v hladen, suh svet, kakršen je danes.

'Upamo, da lahko prečkamo te kamnite plasti in beremo Mars kot zgodovinsko knjigo, od najzgodnejšega obdobja, ko vidimo nekaj dokazov o glinah iz orbite, do sulfatov, do te prašne plasti na vrhu, kjer bi lahko predstavljal sodobno pogoje, «je dejal Vasavada.

'Kar lahko storimo, je umestiti to eno bivalno okolje, ki verjetno predstavlja posnetek časa v kontekst vse te zgodovine, izpostavljene na gori Sharp,' je dodal. 'Lahko si ogledamo tudi, ali je bilo časovnih obdobij pred ali po več časovnih obdobjih, ki so bila tudi bivalna okolja.'

Radovednosti ni treba skočiti na vrh Sharp, da bi dobro prebrali zgodovino Marsa. Znanstveniki misije želijo, da se rover pripelje vsaj do sulfatnih plasti, ki se očitno začnejo na približno 400 do 500 metrih od gore.

'Ne pomeni, da bo 500 metrov enostavno - to je dobra višina - vendar je videti izvedljivo glede na to, kar lahko preslikamo z orbite,' je dejal Vasavada.

Pozdravljate Nasin naslednji Marsov rover?

NASA namerava leta 2020 izstreliti rover Mars, ki v veliki meri temelji na Curiosityju. Rover 2020, katerega zbirka znanstvenih instrumentov je bil objavljen prejšnji teden, bo med drugimi dejavnostmi iskal znake preteklega življenja, predpomnilnike za morebitno prihodnjo vrnitev na Zemljo in proizvajal kisik iz ozračja Rdečega planeta, bogatega z ogljikovim dioksidom. [ NASA -jev Mars Rover v slikah 2020 ]

Možno je, da bi lahko Curiosity še vedno deloval, ko se rover leta 2020 spusti, je dejal Vasavada. Če pa je temu tako, bi Curiosity verjetno opravljal le omejeno znanstveno delo, saj bo njegov radioizotopski termoelektrični generator-ki toploto pretvarja iz radioaktivnega razpada plutonija-238 v električno energijo-precej nizek.

Radovednost je v tem pogledu drugačna od Nasinega Mars roverja Opportunity, ki je še vedno močan več kot 10 let po pristanku na Rdečem planetu. Priložnost se napaja s sončno energijo in lahko deluje še naprej, dokler njene sončne celice ostanejo razmeroma brez prahu.

'Naša najboljša leta bodo naslednja dve do štiri leta, ker gre za sotočje pri doseganju našega primarnega znanstvenega cilja in še vedno sočnega generatorja energije,' je dejal Vasavada. 'Leto 2020 bi radi sprejeli na Marsu, toda [Radovednost] bo do takrat verjetno že v domu upokojencev.'

Sledite Mikeu Wallu na Twitterju @michaeldwall in Google+ . Sledi nam @Spacedotcom , Facebook ali Google+ . Prvotno objavljeno dne Space.com .